24 januari 2016

Uitgelezen: Alan Turing, het Enigma

Alan Turing is bekend als iemand die de Enigmacode kraakte in WOII. Maar hij stond ook aan de wieg van de moderne computer. De basis voor zijn roem legde hij met de publicatie van het artikel ‘On computable numbers’ in 1936. Hij schreef het tijdens een periode waarin hij werkte aan de prestigieuze Princeton University waar, naast Albert Einstein, ook de Hongaars-Amerikaanse wiskundige John von Neumann werkte. Von Neumann kon met hulp van de zogenaamde Turingmachine, een theoretisch model, een praktische manier ontwikkelen om computers bruikbaar te maken. Daarnaast legde het denkwerk van Turing ook de basis voor de informatica. 

Auteur Andrew Hodges is net als Turing een homoseksuele wiskundige. Het heeft geleid tot een dikke, zeer uitgebreide en gedetailleerde biografie, waarin beide aspecten op een natuurlijke wijze worden beschreven. De auteur zal voor wiskundig onderlegde lezers ongetwijfeld niet te diep gaan, maar voor leken zijn delen van dit boek volstrekte abacadabra. 

Voor mensen die primair in de Tweede Wereldoorlog zijn geïnteresseerd en niets met wiskunde hebben, is het boek wellicht te veel op Turing als wetenschapper gericht. Codes breken in de Tweede Wereldoorlog was geen spannende bezigheid van geheim agenten, maar een ingewikkeld spel voor wiskundeknobbels. Het originele boek stamt al uit 1983, maar mede door de vorig jaar verschenen film ‘The Imitation Game’, met Benedict Cumberbatch als een iets te vreemde versie van Turing, staat de man weer in de belangstelling. Alan Turing, het Enigma is een gedetailleerde en liefdevol geschreven biografie.

Een uitgebreide recensie verscheen eerder op Historiek.net